JPL’s Perseverance Mars Rover à utiliser des rayons X pour chasser les fossiles extraterrestres anciens – Pasadena Maintenant

Le rover Persévérance Mars de la NASA est équipé de l’Instrument planétaire pour la lithochimisme à rayons X (PIXL) à la fin de son bras robotique, ce qui aidera à rechercher des signes de vie ancienne dans les roches de la planète rouge. (Crédit: NASA/JPL-Caltech)

Avec un peu de chance et un peu d’aide de l’intelligence artificielle, les scientifiques du Jet Propulsion Laboratory de la NASA qui a construit le rover Persévérance Mars de la taille d’un VUS, qui se dirige maintenant vers la planète rouge, espèrent qu’un scanner spécialisé à rayons X transporté par le rover détectera des signes de fossiles anciens dans les roches martiennes, selon JPL.

Parmi la vaste gamme de capteurs et d’instruments scientifiques emballés à bord du rover est un dispositif de la taille d’une boîte à lunch connu sous le nom d’instrument planétaire pour la lithochimie à rayons X, ou PIXL, qui est monté à la fin de persévérance de sept pieds de long bras robotique, JPL a déclaré dans un déclaration écrite.

L’idée d’utiliser les rayons X pour rechercher des signes de vie extraterrestre antique sur Mars n’est pas une nouvelle, et les missions précédentes ont inclus des spectromètres de fluorescence aux rayons X sous une forme ou une autre, selon le communiqué.

Mais PIXL est beaucoup plus précis que ses prédécesseurs, a expliqué Abigail Allwood, chercheuse principale du PIXL au JPL.

« Le faisceau à rayons X de PIXL est si étroit qu’il peut identifier des caractéristiques aussi petites qu’un grain de sel. Cela nous permet de lier très précisément les produits chimiques que nous détectons à des textures spécifiques dans une roche », dit-elle.

L’instrument aidera à choisir quels échantillons de roche et de sol le rover emballera et stockera pour une mission future prévue pour les recueillir.

La technique de la fluorescence aux rayons X, également utilisée pour aider les experts en art à analyser la peinture afin d’identifier les contrefaçons d’art, peut révéler beaucoup de choses sur un matériau, selon JPL.

« Allwood l’a utilisé pour déterminer que les roches stromatolites trouvées dans son pays natal, l’Australie, sont parmi les plus anciens fossiles microbiens sur Terre, datant de 3,5 milliards d’années », peut-on lire dans le communiqué du JPL. « La cartographie de la chimie des textures rocheuses avec PIXL offrira aux scientifiques des indices pour interpréter si un échantillon pourrait être un microbe fossilisé. »

Un « hexapode » à six pattes utilise l’intelligence artificielle pour viser précisément l’instrument PIXL sur le rover Persévérance Mars, car il utilise des rayons X pour scanner les roches martiennes à la recherche de signes de fossiles anciens. (Crédit: NASA/JPL-Caltech)

Afin de viser précisément le scanner high-tech, les ingénieurs ont conçu et construit un « hexapode » à six pattes pour que le scanner s’assoit au sommet de. Il a utilisé la technologie de l’intelligence artificielle pour déplacer précisément le faisceau de rayons X étroits dans l’incrément de 100 microns – environ deux fois la largeur d’un cheveu humain – au cours de huit heures pour recueillir les données les plus détaillées possibles.

« L’hexapode explique par lui-même comment pointer et étendre ses jambes encore plus près d’une cible rocheuse », a déclaré M. Allwood. « ‘est un peu comme un petit robot qui s’est fait à la maison sur le bout du bras du rover. »

L’instrument PIXL est nocturne.

Puisque la température sur Mars peut varier de plus de 100 degrés au cours d’une journée martienne, ou sol, le métal qui compose le bras robotique du rover peut se développer et se contracter jusqu’à un demi-pouce, les responsables du JPL a déclaré. Afin de minimiser les effets de l’expansion et de la contraction du métal, PIXL effectuera son travail après le coucher du soleil.

« PIXL est un hibou de nuit, » a dit Allwood. « a température est plus stable la nuit, et cela nous permet également de travailler à un moment où il ya moins d’activité sur le rover. »

La persévérance est prévue pour toucher Mars le 18 février.

Plus d’informations sur la mission Mars 2020 sont disponibles en ligne à l’ nasa.gov/perseverance.

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